El director ejecutivo de Athira Pharma, Leen Kawas, acepta el premio al director ejecutivo del año en los premios GeekWire 2019. (Foto de GeekWire / Kevin Lisota)

Más de 5 millones de estadounidenses padecen la enfermedad de Alzheimer, y se prevé que el número aumente a casi 14 millones para 2050. La enfermedad es la sexta causa de muerte en los EE. UU. Y el impacto económico es enorme, con cientos de miles de millones que se gastan anualmente en su lucha.

Athira Pharma tiene la misión de tratar el trastorno debilitante, y ahora tiene capital adicional y una plataforma más grande para perseguir ese objetivo como empresa pública.

La compañía de biotecnología de Seattle se convirtió el viernes por la mañana en la tercera compañía del estado de Washington en hacer su oferta pública inicial este año, debutando en el Nasdaq con el símbolo ATHA. Es la última empresa privada en probar los mercados públicos en medio de una avalancha de OPI en los últimos meses, particularmente en biotecnología y software, a pesar de la pandemia en curso.

“Este es un gran hito”, dijo el viernes el CEO de Athira, Leen Kawas una entrevista con GeekWire. “Estamos un paso más cerca de tener un impacto positivo en la vida de muchas personas”.

Athira fijó el precio de su oferta pública inicial el jueves en $ 17 por acción, que se ubicó en el extremo superior de su rango. La compañía vendió 12 millones de acciones y recaudó 204 millones de dólares en la OPI. La acción subió ligeramente en las operaciones del viernes por la mañana. La valoración de Athira es ahora de alrededor de $ 670 millones.

Fundada en 2011, Athira se encuentra en una etapa avanzada de desarrollo para su candidato terapéutico líder llamado NDX-1017. El medicamento podría detener o revertir el daño a los nervios que causa la enfermedad de Alzheimer y otras enfermedades, como el Parkinson y la ELA o la enfermedad de Lou Gehrig. Utiliza tecnología regenerativa que reconstruye las conexiones entre neuronas.

Kawas dijo que la tecnología de la compañía es diferente a cualquier otra que se haya buscado en las últimas décadas.

“Este es un nuevo enfoque que podría ayudar a muchas personas a recuperar su vida, y reducir la carga de esta enorme necesidad médica insatisfecha ”, dijo.

El equipo de Athira. (Foto de Athira)

La OPI marca un logro para Kawas, quien comenzó a construir los cimientos de Athira mientras obtenía su doctorado. en farmacología molecular en la Universidad Estatal de Washington hace casi una década. Es una emprendedora inmigrante que se mudó a los Estados Unidos desde Jordania en 2007.

Kawas dijo que sabía muy poco sobre cómo iniciar empresas y recaudar capital, y mucho menos sobre cómo hacer pública una startup, hasta que estuvo expuesta a la cultura y la mentalidad empresarial de los EE. UU. El director ejecutivo de 35 años atribuyó el mérito al entorno “muy especial” por ayudar a convertir el núcleo de una idea en un tratamiento médico que potencialmente puede mejorar la vida de millones de personas.

Esta directora ejecutiva de 35 años está a punto de romper el techo de cristal, rompiendo un pésimo historial de OPI

“Este es un período muy difícil en los Estados Unidos, pero hay tanta grandeza aquí”, dijo Kawas, quien cofundó Athira con los investigadores de WSU Joseph Harding y Jay Wright. “No debemos subestimar lo increíble que es esta 'salsa especial' que tenemos en los EE. UU.”

Como informó anteriormente GeekWire, Kawas también es la primera mujer en guiar a una empresa a una oferta pública inicial en el estado de Washington en más de dos

Kawas dijo que estaba conmocionada y entristecida por la estadística, pero también orgullosa de ser parte de la diversificación de la industria y la apertura de oportunidades para más personas. Espera que el mundo cambie para que algún día su hija no sea llamada “la primera mujer” en lograr algo, sino la primera persona.

Si bien Kawas sería la primera mujer en hacer pública una empresa en el estado de Washington desde 1998, hay Hay pruebas a nivel nacional de que la marea puede estar cambiando, aunque lentamente, en lo que respecta a las empresas dirigidas por mujeres.

En la primera mitad del año pasado, 13 mujeres CEO llevaron a empresas estadounidenses a OPI, lo que representa el 15% del total. Esa fue la proporción más alta desde 2014, y muy por delante de 2018, según el análisis de CNBC.

Athira COO Mark Litton. (Foto de Athira)

Durante la entrevista en video de hoy con GeekWire, el director de operaciones de Athira, Mark Litton, se tomó un momento para elogiar a Kawas.

“Leen, eres un modelo a seguir increíble”, le dijo al CEO. “Realmente lo eres, para tanta gente. Y eso es genial “.

Litton se unió a Athira el año pasado después de cofundar anteriormente Alder Biopharmaceuticals, otra biotecnología del área de Seattle que salió a bolsa en 2014 y fue adquirida en 2019.

” Es muy emocionante tener otra biotecnología de Seattle públicamente “, dijo Litton, y agregó que” Seattle tiene algunos de los mejores científicos del mundo, y tenemos un buen historial en la combinación de ciencia y negocios “.

Athira, anteriormente conocida como M3 Biotechnology, planea duplica el tamaño de su equipo de 20 personas, ya que se traslada a una instalación más grande en Bothell, Washington. La compañía dijo que está comprometida con el ecosistema local de biotecnología y ciencias de la vida. Algunos de los primeros inversores de la startup incluyen Life Sciences Discovery Fund del estado de Washington; la Fundación de Investigación de Washington; y el Fondo W, con sede en Seattle.

Athira recaudó una ronda de Serie B de 85 millones de dólares en junio, lo que eleva su financiación total de inversores privados a 100 millones de dólares.

El mayor accionista de la empresa es Perceptive Life Sciences, que lideró la Serie B ronda y tiene una participación del 11,6%, seguida de RTW Investments con el 10,9%. Kawas es el tercer accionista más grande con una participación del 9,4%.

Athira presentó en diciembre lo que describió como resultados iniciales positivos de un ensayo clínico que incluyó pacientes con enfermedad de Alzheimer.

La empresa dijo que hay pruebas prometedoras de que NDX -1017 puede ayudar no solo a retrasar la enfermedad, sino también a mejorar la función cerebral. También puede ayudar a los pacientes de Alzheimer en las etapas tempranas y tardías de la enfermedad.

Dependiendo del proceso de desarrollo y aprobación, el fármaco NDX-1017 de Athira podría llegar al mercado dentro de 2 a 3 años.

En su OPI papeleo, Athira informó una pérdida neta de $ 5.2 millones en 2019, y una pérdida de $ 3.8 millones durante los primeros seis meses de 2020.

La compañía señala en su presentación: “No tenemos ningún producto aprobado para la venta comercial, y no hemos generado ingresos relacionados con nuestros productos desde el inicio “. Eso refleja el ciclo de vida tradicional de las empresas de biotecnología, que normalmente invierten en investigación y desarrollo durante años antes de llevar los productos al mercado.

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