Cómo LeoStella usa el software para rastrear el hardware de la nave espacial

Montaje del satélite LeoStella
Los trabajadores revisan un satélite ensamblado en las instalaciones de fabricación de LeoStella. (Foto de GeekWire / Alan Boyle)

TUKWILA, Wash. – La fábrica de satélites de LeoStella tiene toneladas de hardware repartidas en 22.000 pies cuadrados de espacio, pero el ingrediente secreto de su proceso de fabricación bien puede ser el software.

“Lo que ven aquí es el diseño físico”, nos dijo Brian Rider, director de tecnología de LeoStella, durante un recorrido por la sede de la empresa satelital en Tukwila, al sur de Seattle. «Pero lo que es un poco más difícil de ver es el proceso digital que hay detrás».

LeoStella, una empresa conjunta de propiedad conjunta de BlackSky Holdings y Thales Alenia Space, se basa en un sistema de gestión de flujo de trabajo que rastrea los componentes del satélite durante todo el proceso de diseño y fabricación. Los empleados utilizan un tablero digital para asegurarse de que cada pieza esté en su lugar adecuado en el momento adecuado.

“Realmente no es solo un proceso sin papel, sino que es un enfoque de fabricación digital e inteligente”, explicó Rider. “Podemos registrar todos nuestros detalles de fabricación. Podemos realizar un control estadístico de procesos y comprender dónde tenemos áreas en las que podemos hacer que nuestros sistemas sean menos restrictivos o más restrictivos para mejorar la calidad del producto «.

La instalación en sí está diseñada para maximizar la eficiencia para producir hasta 40 satélites por año, incluidos dos satélites por mes para la constelación de observación de la Tierra de BlackSky. El interior de un edificio estándar en un parque empresarial suburbano fue remodelado en gran medida cuando LeoStella se hizo cargo del espacio en 2018.

“No muchas empresas tienen la oportunidad de dar un paso atrás y comenzar desde una hoja de papel en blanco, y realmente pensar en todos los aspectos que hacen que la producción de satélites sea posible, eficiente y asequible”, dijo Rider. «Eso es lo que hicimos en LeoStella».

Dos de los satélites de 120 libras (55 kilogramos) que LeoStella construyó para BlackSky se perdieron hace una semana cuando falló el lanzamiento de un Rocket Lab, pero hay más en camino. Uno de los satélites de BlackSky estaba sentado en el piso de la fábrica durante nuestro recorrido, listo para ser empacado y enviado a su lugar de lanzamiento.

Mientras tanto, los trabajadores del otro lado de la sala limpia estaban revisando uno de los satélites de Loft Orbital, que eventualmente acomodará cargas útiles de múltiples clientes, incluida la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa del Pentágono. Otros satélites se encontraban en diversas etapas de montaje.

LeoStella puede adaptar su diseño de satélite estándar para asumir una amplia gama de tareas orbitales. Cada satélite consta típicamente de cuatro cubiertas, análogas a las cubiertas de un barco. La plataforma de propulsión está en la parte inferior, con la plataforma de aviónica, la plataforma de carga útil y la plataforma de la antena superpuestas una encima de la otra.

Cada nave espacial se ensambla en un dispositivo de manipulación que se puede llevar con ruedas a una bahía para terminar las conexiones y probar su rendimiento integrado. También hay una cámara de vibración del tamaño de una habitación donde los satélites se pueden mover en tres ejes para asegurarse de que puedan resistir las tensiones del lanzamiento y el despliegue.

El software de aviónica se revisa en bancos de trabajo “planos” que están llenos de componentes electrónicos. Y en otra esquina del edificio, una cámara de pruebas térmicas puede someter los componentes a cientos de grados de calor o enfriarlos a las condiciones heladas que podrían enfrentar en el espacio.

El trabajo de LeoStella no ha terminado cuando se lanzan los satélites. Debido a que tiene una relación corporativa tan estrecha con BlackSky, los datos de rendimiento de los satélites de BlackSky se pueden enviar a Tukwila para su análisis.

«Hacemos una enorme cantidad de validación en órbita, donde tomamos el comportamiento en órbita y probamos datos y los correlacionamos con nuestras predicciones para asegurarnos de que estamos modelando correctamente el rendimiento y el comportamiento de los satélites», dijo Rider. «Todo está interconectado con esa columna vertebral digital que creamos».

Rider dijo que LeoStella puede ajustar el proceso de producción a mitad de camino.

“Construiremos una cierta cantidad de satélites, y si existe la oportunidad de mejorar la tecnología, tal vez una mejora en la cadena de suministro o nuevas capacidades, podemos insertarlos en nuestra línea de producción de una manera estratégica para constantemente desarrollar esa capacidad ”, dijo. «Eso también se aplica a nuestro software de vuelo».

Hablando de evolución, LeoStella espera evolucionar también sus capacidades. Rider dijo que la fuerza laboral de la compañía asciende actualmente a poco más de 40 empleados, y la mayoría de ellos ha podido trabajar de forma remota durante la pandemia COVID-19, gracias a la plataforma digital de la compañía.

Ahora LeoStella está mirando hacia adelante a nuevos programas, incluido el desarrollo de un satélite BlackSky de tercera generación que se espera que desempeñe un papel clave en el programa de prototipos de Inteligencia Táctica Geoespacial del Ejército de EE. UU., O TACGEO.

«Estamos planeando contratar a otros cinco o seis hasta finales de este año, y posiblemente más a medida que evolucione nuestro negocio», dijo Rider.

Algún día, una fábrica de satélites de 22.000 pies cuadrados podría no ser lo suficientemente grande. Pero LeoStella tiene un plan para eso.

“Esa es parte de la razón por la que elegimos este parque industrial aquí”, dijo Rider. “Hay dos edificios grandes, y cada edificio tiene un poco más de 80,000 pies cuadrados. Así que tenemos muchas oportunidades para escalar «.

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