Conozca a la startup de drones de Seattle que replanta bosques después de incendios forestales – GeekWire

Un empleado de DroneSeed supervisa el despliegue de dos drones sobre un sitio quemado. (Foto de DroneSeed)

Un enjambre de drones gigantes navega por un paisaje lunar abrasado, rastreando la topografía accidentada. La escena tiene una vibra desolada de ciencia ficción, pero su realidad está arraigada en la tierra firme.

Los dispositivos pertenecen a DroneSeed, una startup de Seattle que implementa tecnología para ayudar a restaurar algunos de los millones de acres de bosques que se han quemado en incendios forestales en los EE. UU. y más allá. Las conflagraciones incluyen incendios tan intensos que no dejan ningún árbol vivo para proporcionar nuevas semillas o semillas en el suelo, y tan masivos que crean islas yermas lejos de las fuentes de semillas. Si se las deja solas, las quemaduras podrían quedarse como pasto sin árboles o matorrales durante años.

A medida que termina (con suerte) otra devastadora temporada de incendios forestales, la compañía dispersará semillas este otoño y primavera en cientos de acres en Washington, Oregón, California y Montana.

Mediante el uso de drones, la empresa puede dispersar semillas rápidamente en áreas con suelos frágiles y sin caminos. Han vuelto a sembrar miles de acres desde 2019.

DroneSeed está ampliando sus esfuerzos, luchando para satisfacer la demanda. Consiguieron 36 millones de dólares en nuevo capital de riesgo el año pasado. En la primavera, la startup anunció una nueva asociación con la organización sin fines de lucro One Tree Planted para ayudar a los propietarios a pagar los proyectos de reforestación. El mercado está creciendo a medida que se otorgan créditos de carbono para árboles uno o dos años después de plantados, en lugar de décadas en el futuro.

El director ejecutivo de DroneSeed, Grant Canary, a la izquierda, y el director de tecnología, Ben Reilly, sostienen drones utilizados para resembrar tierras dañadas por incendios forestales. (Foto de DroneSeed)

“Estamos tratando de sembrar esperanza”, dijo Cassie Meigs, ecologista forestal de DroneSeed.

La idea de esparcir semillas por aire no es nueva, pero DroneSeed fue la primera compañía en obtener la aprobación de la Administración Federal de Aviación (FAA) para usar los llamados drones de carga pesada para la entrega de semillas específicas. La startup, que se lanzó en 2016, utiliza tecnología en cada paso del proceso de reforestación, desde la recolección de piñas hasta el monitoreo de acres resembrados.

“A medida que nos adaptamos a este mundo más cálido y, a menudo, más seco, realmente necesitamos innovar”.

“Es en gran medida una combinación de tecnología antigua y herramientas nuevas”, dijo Kea Woodruff, gerente senior de operaciones de DroneSeed.

Sus clientes incluyen muchas de las compañías madereras más grandes de los EE. UU., naciones tribales, organizaciones sin fines de lucro, agencias gubernamentales y bosques de propiedad familiar.

Susan Prichard, científica investigadora de la Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales de la Universidad de Washington, dijo que el enfoque de DroneSeed «tiene mucho sentido».

“A medida que nos adaptamos a este mundo más cálido y, a menudo, más seco, realmente necesitamos innovar”, dijo.

Preparando para plantar

En los meses posteriores a un incendio forestal, la startup utiliza cámaras y láseres para realizar estudios aéreos de un paisaje destinado a la reforestación. Desarrolla mapas que identifican las áreas más hospitalarias para replantar y evitar lugares rocosos y áridos. Traza árboles muertos llamados enganches y otros obstáculos para que los drones los esquiven.

DroneSeed crea una ruta automatizada para que la sigan sus drones personalizados, aunque también tiene un piloto en el lugar para ayudar a guiar los dispositivos. Los drones miden 8 pies de diámetro y pueden transportar cargas útiles de 55 libras, lo que es suficiente para volver a sembrar alrededor de una cuarta parte de la superficie de juego de un campo de fútbol.

El dron alimentado por batería puede volar de ocho a 18 minutos antes de que necesite regresar por más semillas y una nueva batería. DroneSeed ha diseñado un camión con un generador diésel que puede recargar las baterías. El equipo normalmente realiza operaciones con tres drones a la vez, pero tiene licencia para volar hasta cinco a la vez.

“Tenemos este tipo de equipo de pits de NASCAR”, dijo Meigs. «Estamos intercambiando cargas útiles, estamos intercambiando baterías».

DroneSeed compró Silvasee en 2021 para impulsar su producción de semillas y plántulas, como las que se ven en uno de sus invernaderos. (Foto de DroneSeed)

Escultismo en busca de semillas

Pero antes de lanzar esa carga útil, primero tiene que haber algo que plantar, y eso se ha complicado por la escasez mundial de semillas de árboles.

“No puedes ir a una ferretería”, dijo Woodruff, “y comprar semillas de abeto de Douglas”.

Así que el año pasado, la startup compró Silvaseed, una empresa del oeste de Washington de 130 años de antigüedad que es el mayor proveedor privado de semillas al oeste de Colorado.

DroneSeed está aumentando esos suministros mediante el uso de sus drones y cámaras de alta resolución para explorar y estudiar árboles que producen muchas piñas. La empresa se centra en las coníferas, que incluye abetos y pinos.

Las piñas se recolectan, se secan al horno y las semillas se retiran y limpian. Algunas son radiografiadas para verificar su viabilidad y buscar plagas. Una parte de las semillas se utiliza para la siembra aérea, mientras que otras se cultivan en plántulas que se plantan a mano.

Para dar a las semillas una oportunidad de luchar antes de que se dispersen en condiciones adversas, primero se colocan en discos a base de fibra especialmente diseñados. Una vez en el ambiente, los discos absorben la humedad y se expanden; el secado es la causa más común de muerte de las plántulas, dijo Prichard. Los paquetes también incluyen fertilizantes de liberación lenta y disuasivos de plagas para ayudar al crecimiento de las plántulas.

El camino hacia la recuperación

Si bien ve el potencial de la resiembra, Prichard señaló que hay formas en las que puede salir mal.

Es importante que los árboles no estén demasiado densamente plantados, lo que los hace susceptibles a enfermedades, plagas e incendios futuros. El plan de reforestación debe tener en cuenta las condiciones climáticas cambiantes, en lugar de tratar de reemplazar el bosque que se perdió. Eso significa obtener existencias de semillas de áreas un poco más cálidas y secas, dijo, “ya ​​que es hacia donde nos dirigimos”. Prichard también espera que la startup supervise las plantaciones y ajuste su enfoque según sea necesario.

Hay otras empresas que usan drones para la reforestación. Eso incluye Flash Forest, que tiene su sede en Ontario y tiene una oficina en la Columbia Británica; Dendra Systems del Reino Unido; y la Terraformación de Hawái. DroneSeed ha recaudado la mayor cantidad de fondos de los cuatro.

El enfoque estadounidense actual de la empresa incluye Washington, Oregón, California, Colorado, Montana, Nevada, Arizona, Nuevo México e Idaho, así como bosques en la Columbia Británica, Nueva Zelanda y Australia.

Si bien hay más acres quemados de los que las empresas actuales pueden mantener, Meigs argumenta que DroneSeed ofrece la solución más completa entre las nuevas empresas.

“Esta tecnología es un cambio de juego”, dijo. “Una empresa privada que se enfoca en escalar la reforestación en todos sus lados, tanto la respuesta rápida como la [producing] semillas y plántulas, no hay nadie más que lo haga”.

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