Cuando se trata de banda ancha municipal, esta empresa de servicios públicos del estado de Washington estaba muy por delante del juego

Cuando se trata de banda ancha municipal, esta empresa de servicios públicos del estado de Washington estaba muy por delante del juego 2
(Foto de GeekWIre / Kurt Schlosser)

No fue necesaria una pandemia, mandatos de trabajo desde casa o iniciativas de aprendizaje remoto para que Bob Hunter comprenda la popularidad potencial de la banda ancha municipal. Lo escuchaba todos los días de los empleados del gobierno del condado de Kitsap.

Hunter, el gerente general del Distrito de Servicios Públicos de Kitsap, al oeste de Seattle, había liderado años antes una ola de mejoras en la infraestructura para conectar los edificios del gobierno local, las escuelas públicas y los hospitales a una tubería digital de alta velocidad.

El trabajo llevó años. Pero la reacción fue inmediata.

“Tenemos personas de la comunidad que trabajaron en esos lugares y nos dicen: ‘Oye, ¿cómo podemos conseguir esto en casa? Porque tengo un DSL de mierda ”, recuerda Hunter. «Honestamente, eso es lo que nos impulsó en esta dirección».

Y de alguna manera, también es lo que ayudó a impulsar al estado de Washington. Firmado la semana pasada por el gobernador Jay Inslee, dos proyectos de ley municipales de banda ancha por primera vez permiten que los distritos locales se conviertan en proveedores directos de servicios de Internet. En parte, estas nuevas leyes tienen sus raíces en el KPUD y el representante Drew Hansen, el legislador de Bainbridge Island que representa al distrito y patrocinó uno de los dos proyectos de ley.

Pero el plan a largo plazo de Hunter no es lo que teme la industria de las telecomunicaciones: la transición de la industria privada con fines de lucro a una empresa de servicios públicos. Quiere hacer por la banda ancha local lo que los departamentos de transporte han hecho por las empresas de camiones: construiremos las carreteras y usted ganará dinero con ellas.

“Creo en las redes de acceso abierto”, dijo. “Como empresa de servicios públicos, somos excelentes en infraestructura. Es lo que hacemos. Y son excelentes para convertir Internet en un negocio. Entonces, ¿por qué no involucrar a empresas de banda ancha? «

A partir del 1 de julio, la HB1336 de Hansen otorga autoridad legal a distritos de servicios públicos, condados, pueblos y distritos portuarios para ofrecer servicios minoristas de banda ancha a los suscriptores de la misma manera que lo hace una empresa privada como Comcast.

Básicamente, el proyecto de ley de Hansen otorga a los municipios la autoridad legal para convertirse en proveedores de servicios de Internet. Además, los municipios podrán prestar servicios tanto dentro como fuera de los límites de los distritos.

Antes de la firma del gobernador, Washington había sido uno de los pocos estados que prohibía a los municipios ofrecer acceso de banda ancha directo al cliente. El impulso del estado para permitir la banda ancha municipal es paralelo al impulso de la administración de Biden para aumentar el gasto federal en una variedad de iniciativas de banda ancha, incluida la expansión del acceso y la reducción de los costos mensuales.

Las grandes empresas de telecomunicaciones se han opuesto durante mucho tiempo a la expansión de la banda ancha pública a nivel estatal y federal porque ven al gobierno y su acceso al dinero de los contribuyentes como una competencia injusta para las empresas privadas. Además, argumentan, las velocidades, el acceso y el costo de la banda ancha están bien.

Por el contrario, muchos clientes locales de banda ancha, como los de KPUD, que fueron atendidos por Century Link, no vieron nada que valiera la pena proteger en las bajas velocidades de descarga, el servicio errático y los altos costos.

Aún así, Hunter de KPUD no quería apropiarse de todo un sistema. Él sabe, al igual que muchas personas que realizan un seguimiento de los esfuerzos municipales de banda ancha, que los sistemas de banda ancha administrados públicamente no siempre terminan funcionando como el público esperaba.

Su plan para el condado de Kitsap es una extensión de lo que el distrito ya hace: colocar cable de fibra óptica en todas las áreas y luego abrir el sistema para que los proveedores de servicios de Internet lo usen.

Banda ancha para todos

Cuatro años antes de la legislación, Kitsap PUD había financiado un proyecto para conectar algunas de sus líneas troncales existentes a edificios públicos y extenderlas hasta muchas residencias. Debido a que la ley estatal en ese momento impedía que la empresa de servicios públicos vendiera ese alimento directamente a los clientes, estableció una red de acceso abierto, lo que significa que los ISP podían alquilar espacio en las líneas y luego, a su vez, cobrar el servicio de banda ancha a los clientes.

Actualmente, los clientes del condado de Kitsap pueden elegir entre cinco ISP. “Todo nuestro modelo ha permitido que los PUD construyan infraestructura, eso es lo que hacemos bien, y dejar que el sector privado compita en precio y servicio a través de nuestra red”, dijo Hunter.

Y esto estaba funcionando bien, o eso pensaba Hunter hasta que la representante republicana de Pomeroy, Mary Dye, se le acercó y le dijo: «Me encanta tu modelo, pero ¿no es solo banda ancha para los ricos?»

Hunter se sorprendió. Estuvo de acuerdo en que era banda ancha para quienes pudieran pagarla. El PUD legalmente no podía subsidiar el costo para los propietarios. La realidad empezó a molestarle.

«En última instancia, esa fue una declaración verdadera de (Dye)», dijo Hunter.

Como resultado, la KPUD comenzó a buscar subvenciones federales para ayudar a subsidiar los costos de las personas que no podían pagar el acceso. Y fue entonces cuando los funcionarios del distrito se enteraron de la restricción clave en el programa de subsidios administrado por la Comisión Federal de Comunicaciones: el dinero solo podía ir a proveedores de Internet con una «relación minorista con el usuario final», exactamente lo que la ley del estado de Washington impedía que los distritos municipales teniendo.

Aún así, este límite no llegó a la parte superior de la lista de soluciones hasta exactamente un año después. Fue entonces cuando golpeó la pandemia. Los administradores comenzaron a cerrar escuelas y cambiar al aprendizaje remoto. Muchos niños carecían de servicio de Internet en sus vecindarios o sus familias simplemente no podían pagarlo. Las grietas del sistema se expandieron en cañones.

Una solución a largo plazo

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El Superintendente del Distrito Escolar de Bremerton, Aaron Leavell, felicita a los miembros de la Clase de 2020 durante el Guante de Graduación. (Foto BSD)

Hunter recordó la reunión de emergencia de febrero de 2020 que KPUD tuvo con los cinco distritos escolares del condado de Kitsap. «Les preguntamos ‘¿Qué podemos hacer para ayudar?'»

Aaron Leavell, superintendente del Distrito Escolar de Bremerton, intervino. El problema de su distrito urbano no era tanto el acceso. Se trataba de asequibilidad.

“Cuando golpeó la pandemia”, dijo Leavell en una entrevista reciente, “realmente expuso la falta de acceso a Internet. Esta es una necesidad básica para la gente «.

A nivel nacional, los expertos en educación dicen que un buen indicador de una posible falta de suficiente acceso a Internet es el nivel de inscripción de estudiantes en programas de almuerzos gratuitos y de costo reducido. En el Distrito Escolar de Bremerton el año pasado, 2,781 de 4,316 estudiantes utilizaron dichos programas de comidas o el 64%.

Cuando las escuelas cerraron, la necesidad de un mejor acceso a Internet se hizo evidente rápidamente, dijo Leavell. «Necesitábamos hacer algo de inmediato». El triaje llegó en forma de puntos de acceso celular que se entregaron a 510 hogares locales. Pero se necesitaba una solución a más largo plazo, particularmente en las comunidades rurales remotas del condado sin cable y con señales limitadas de la red celular.

El representante Hansen, que también asistió a esa reunión con los distritos, se dio cuenta de que la solución a largo plazo era eliminar las restricciones estatales sobre los municipios para que la red pudiera expandirse más allá de los más fácilmente rentables. Además, otorgar a los distintos distritos el derecho a facturar a los clientes abrió directamente cientos de millones en posibles subsidios para familias de bajos ingresos.

Hunter, en colaboración con la gerente de telecomunicaciones de KPUD, Angela Bennink, tuvo una idea novedosa tanto para obtener los subsidios como para brindar acceso abierto.

El distrito planea enviar las facturas al cliente de los proveedores de banda ancha que utilizan sus líneas de fibra óptica. A su vez, el distrito facturaría a las empresas de banda ancha el costo real. Esto permitirá a KPUD acceder a subsidios de infraestructura y de bajos ingresos, y aún mantendrá a la industria privada involucrada en la creación de paquetes de servicios para los clientes. Además, le da a KPUD el derecho de competir con cualquier ISP o sacarlo de la red por brindar un servicio o acceso inadecuado.

“Sentimos que todos ganan”, dijo Hunter.

Pero queda un problema inusual.

Si bien el proyecto de ley de Hansen otorgó a los municipios la amplia autoridad legal para convertirse en proveedores de servicios de Internet, el gobernador Inslee al mismo tiempo firmó un proyecto de ley en competencia, SB5383. Ese proyecto de ley parece dar preferencia competitiva a los proveedores de servicios de Internet existentes.

En otras palabras, podría limitar a los proveedores de servicios municipales para que no ofrezcan servicios cuando ya exista un servicio de Internet existente, e incluso potencialmente inadecuado. Hansen, quien es abogado, dijo que los proyectos de ley se modificaron para que fueran compatibles y que juntos ampliarán las opciones y el servicio para los consumidores.

Leavell del Distrito Escolar de Bremerton ciertamente espera que sí. Dijo que uno de los aspectos positivos de la pandemia es que pareció concienciar al público de que el acceso a Internet tiene una importancia similar al acceso al agua y la electricidad. Dijo que los administradores de su distrito sabían que el servicio de Internet no estaba disponible de manera constante entre los estudiantes.

«Siempre hemos sabido que esto era un problema», dijo. “Pero otras cosas cotidianas, las necesidades inmediatas, dejaron de lado esa prioridad. Nunca conseguimos (arreglarlo) despegar «.

Luego ocurrió la pandemia, dijo, «y las listas de prioridades se reescribieron para siempre».

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