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El próximo jefe de la NASA enfrentará grandes decisiones sobre futuras misiones lunares

El próximo jefe de la NASA enfrentará grandes decisiones sobre futuras misiones lunares 11

Bill Nelson y Chris Ferguson en la maqueta de Starliner
En una foto de 2014 tomada durante su tiempo como senador de EE. UU., Bill Nelson (centro) observa una maqueta de la nave espacial Boeing CST-100 Starliner en el Centro Espacial Kennedy en Florida con el ex astronauta Chris Ferguson como guía. (Foto de la NASA / Kim Shiflett)

La elección del presidente Joe Biden para dirigir la NASA, el exsenador estadounidense Bill Nelson, estará en el banquillo de los acusados ​​por una serie de problemas en los vuelos espaciales tripulados que requerirán un difícil equilibrio entre el «espacio antiguo» y el «nuevo espacio».

Nelson es un demócrata de Florida de 78 años que realizó un vuelo en un transbordador espacial como congresista en 1986 y cumplió tres mandatos en el Senado antes de su derrota en 2018. En la declaración de hoy anunciando su nominación, la Casa Blanca dijo que Nelson “ era conocido como el senador al que acudir para el programa espacial de nuestra nación «, y que» casi todas las leyes espaciales y científicas han tenido su impronta «.

«Me siento honrado de ser nominado por Joe Biden y, si se confirma, de ayudar a llevar a la NASA a un futuro emocionante de posibilidades». Nelson dijo en un comunicado. “Su fuerza laboral irradia optimismo, ingenio y espíritu de poder. El equipo de la NASA continúa logrando lo aparentemente imposible a medida que nos aventuramos en el cosmos «.

Nelson se ha alineado tradicionalmente con Old Space, es decir, empresas aeroespaciales bien establecidas como Lockheed Martin y Boeing.

El más famoso (o infame) fue que defendió el multimillonario Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA durante su tiempo en el Senado, hasta tal punto que el SLS llegó a ser apodado el «Sistema de Lanzamiento del Senado».

Los motores de cohete en la primera etapa central de SLS, que tiene a Boeing como su contratista principal, se sometieron a su primera prueba exitosa de fuego caliente de duración completa el jueves. Eso es en preparación para un vuelo de prueba sin tripulación alrededor de la luna que está programado para fines de este año o principios del próximo, lo que refleja un programa que está años por detrás del plan original y un costo que supera en miles de millones de dólares el presupuesto original.

Incluso antes del anuncio de hoy de las intenciones de Biden, Nelson recibió críticas de aquellos que están a favor de alejarse de SLS y duplicar las empresas de New Space como SpaceX, que está siguiendo una línea de tiempo de desarrollo más rápida a un costo menor.

«Su legado es el cohete monstruo, y de alguna manera es justicia poética que será su cruz», escribió Lori Garver, quien no estuvo de acuerdo con Nelson durante sus días como administradora adjunta de la NASA en la administración Obama, en un comunicado. Pío.

Pero la dicotomía entre el Viejo y el Nuevo Espacio se ha derrumbado dramáticamente, solo en los dos años desde que Nelson dejó el Senado. SpaceX, la compañía New Space por excelencia, se ha convertido en el operador líder de la NASA para viajes desde y hacia la Estación Espacial Internacional. Mientras tanto, Boeing ha sufrido más de un año de contratiempos para poner en servicio su propia nave espacial de la tripulación CST-100 Starliner, y perdió en su intento de construir un módulo de aterrizaje lunar para la NASA.

Se podría argumentar que la empresa espacial Blue Origin del fundador de Amazon, Jeff Bezos, ha diseñado el mayor colapso del paradigma Viejo vs.Nuevo: Blue Origin generalmente se considera una compañía de New Space, pero su equipo de aterrizaje lunar incluye tres incondicionales de Old Space: Lockheed Martin , Northrop Grumman y Draper.

En un tweet, Blue Origin felicitó a Nelson por su selección. “Su experiencia tanto dentro como fuera de la Tierra garantizará que tengamos un fuerte liderazgo y compromiso cuando Estados Unidos regrese a la Luna, esta vez para quedarse”, dijo la compañía.

Las decisiones clave sobre el programa lunar Artemis de la NASA deberán tomarse bajo la supervisión de Nelson. El presupuesto total de la NASA para el año fiscal actual es de aproximadamente $ 23,3 mil millones, pero algunos observadores dicen que podría tener que ser incrementado en otros $ 5 mil millones a $ 7 mil millones anuales para financiar a Artemis de manera adecuada. Dependería de Nelson vender la próxima solicitud de presupuesto de la NASA a sus antiguos colegas en el Congreso.

Dentro de los próximos meses, se espera que la NASA seleccione qué equipo, o equipos, obtendrán el visto bueno para construir el sistema de aterrizaje humano para misiones a la superficie lunar. Actualmente hay tres equipos en la carrera: el “Equipo Nacional” de Blue Origin, SpaceX y Dynetics.

El Congreso le ha dado a la NASA solo alrededor de una cuarta parte de los $ 3.3 mil millones que estaba buscando para apoyar el esfuerzo de desarrollo del módulo de aterrizaje durante el año fiscal actual, y eso podría obligar a la agencia espacial a reducir sus planes para que la primera tripulación de Artemis aterrice en el sur de la luna. región polar en 2024.

Si el presupuesto de la NASA es limitado, las decisiones que se avecinan para SLS y Artemis bien podrían desencadenar un juego de ajedrez entre el Viejo y el Nuevo Espacio, si no una guerra de llamas. Por ejemplo, si el Equipo Nacional termina siendo la única opción para el sistema de aterrizaje de Artemis, es casi seguro que SpaceX desafiaría la decisión. Pero si el Equipo Nacional se queda fuera, eso podría desencadenar protestas en el Congreso de que las empresas bien establecidas se están pasando por alto para optar por tecnologías menos probadas y verdaderas.

Escenarios similares podrían entrar en juego cuando se trata de financiar el cohete SLS de la NASA y la cápsula de la tripulación Orion frente a la nave espacial Starship y el propulsor Super Heavy de SpaceX.

Si la historia sirve de guía, Nelson y los líderes del Congreso querrían proteger a SLS. Pero SpaceX avanza a toda velocidad con su plan para los viajes a la luna de Starship. SpaceX incluso tiene la posibilidad de enviar personas alrededor de la luna en un vuelo financiado con fondos privados antes de que SLS y Orion lo hagan para la NASA. Dejar a SpaceX fuera provocaría preguntas puntuales sobre las prioridades de la NASA.

En cualquier caso, es casi seguro que Nelson será el hombre de Florida que tomará las decisiones en la NASA, a menos que se sabotee a sí mismo durante su audiencia de confirmación ante el Comité Senatorial de Comercio, Ciencia y Transporte. Hoy, Nelson ganó elogios del exjefe de la NASA Jim Bridenstine, el administrador interino de la NASA Steve Jurczyk y los senadores que votarán sobre la confirmación.

«Bill Nelson ha sido durante mucho tiempo uno de los defensores más fuertes y apasionados de la NASA», la senadora Maria Cantwell, demócrata de Washington, quien preside el Comité de Comercio, dijo en un comunicado. «Estoy seguro de que tiene la experiencia y la perspicacia política para mantener y desarrollar el liderazgo de la nación en el espacio, tanto en el sector público como en el comercial».

Ese sentimiento fue secundado por el senador Marco Rubio, republicano por Florida. «No puedo pensar en nadie mejor para dirigir la NASA que Bill Nelson», dijo en un comunicado. «Su nominación me da la confianza de que la administración de Biden finalmente comprende la importancia del programa Artemis y la necesidad de ganar la carrera espacial del siglo XXI».

Cuando el entonces presidente Donald Trump eligió a Jim Bridenstine como administrador de la NASA en 2017, Rubio cuestionó la elección porque Bridenstine era un congresista de Oklahoma con «bagaje político».

Nelson también expresó sus dudas en ese momento y votó en contra de Bridenstine. “El jefe de la NASA debería ser un profesional espacial, no un político”, dijo.

Al menos, el último giro en la larga carrera de Nelson debería demostrar incluso a sus críticos que las personas y las perspectivas espaciales pueden cambiar drásticamente con el tiempo.

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