<
>

ENIAC cumple 75 años: la historia del éxito tecnológico y el machismo de la primera computadora

ENIAC cumple 75 años: la historia del éxito tecnológico y el machismo de la primera computadora 11


Con su economía transformada en la Segunda Guerra Mundial, Estados Unidos desarrolló proyectos militares secretos uno tras otro. Los dólares diluyeron cualquier iniciativa que ayudó a derrocar al nazismo y derrocar a Japón. Uno de los principales problemas que enfrentaba el ejército era la lentitud en el cálculo de las trayectorias balísticas y de artillería. Solo se puede hacer manualmente. Conocido como computadora, una especie de calculadora humana, realizó miles de operaciones matemáticas día y noche, durante semanas y meses. Hasta 1943 el gobierno lanzó un concurso, obviamente confidencial, con la idea de reemplazar a estas personas por máquinas. Comienza la creación de ENIAC, la primera computadora puramente electrónica de la historia, así como la primera computadora vista por la empresa.

Este domingo se cumplen 75 años desde que esa computadora original fue presentada al público en general. Ese 14 de febrero de 1946 abandonó el oscurantismo de los cálculos militares para abrir una brecha entre el mundo civil. Y no realmente por voluntad, sino por necesidad. Con la conclusión de la Segunda Guerra Mundial, la barra de financiación gratuita cayó a casi cero. Los creadores de ENIAC, John Presper Eckert y John William Mauchly, han visto llegar a su fin el futuro de su dispositivo. La posible solución estaba en las relaciones públicas.

Como explica Javier García, director académico del área de ingeniería y ciencia del Centro Universitario U-tad, los creadores de ENIAC produjeron y exhibieron una película sobre su funcionamiento que fascinó a quienes la vieron. Para darle más brillo a su invento, incorporaron paneles con luces y números que, durante una operación, se encendían. “Eran inútiles. Mera estética. Pero en el imaginario popular quedó como la imagen de las primeras computadoras. Solo mira películas de ciencia ficción. De hecho, para llegar a más personas, estas bombillas se denominan cerebro electrónico. Un éxito de marketing absoluto ”, dice.

Si nos detenemos en la parte técnica, ENIAC revolucionó la tecnología de la información en la década de 1940. Eckert y Mauchly, ingenieros de la Universidad de Pennsylvania, desarrollaron la primera máquina completamente electrónica. Todo el proceso de elaboración, que hizo unas 500 adiciones y 300 multiplicaciones por segundo -en 20 minutos obtuvo los mismos resultados que un ser humano en tres días-, surgió en las casi 18.000 válvulas electrónicas que lo componían. En comparación con las calculadoras electromecánicas de la época, multiplicó la velocidad de cálculo por mil. “El consumo de electricidad era industrial. Era como usar 18.000 bombillas incandescentes al mismo tiempo. Parecía una estufa gigante ”, agrega García.

Le exigió tanto al sistema eléctrico que ENIAC fue acusada de los apagones que sufrió Filadelfia en esos años, la ciudad donde se instaló este monstruo de 170 metros cuadrados y 27 toneladas de peso. El consumo se disparó cada vez que se encendía. El proyecto había estado funcionando durante casi una década. El 2 de octubre de 1955, a las 23:45 horas, sus creadores decidieron cerrarlo definitivamente, poniendo fin a uno de los dispositivos pioneros en el desarrollo de la informática.

Programadoras olvidadas

La historia de ENIAC es también una historia de machismo. A pesar de que han pasado tres cuartos de siglo, la discriminación de género sigue presente en el sector. Hasta finales de la década de 1980, todo el mérito recaía en los nombres de Eckert y Mauchly. Ni la más mínima mención a los seis programadores que manejaban la computadora. Una programación para nada relacionada con escribir líneas de código. Siempre que querían cambiar las operaciones, estas seis mujeres, todas matemáticas y físicas, movían manualmente una red de cables que reconfiguraba el dispositivo. Sabían qué jugar, cuál era la disposición correcta para realizar los nuevos cálculos.

Betty Snyder Holberton, Jean Jennings Bartik, Kathleen McNulty Mauchly Antonelli, Marlyn Wescoff Meltzer, Ruth Lichterman Teitelbaum y Frances Bilas Spence vivían en el anonimato. Incluso se decía de ellos que eran modelos que posaban junto a la ENIAC y que se ocupaban de la refrigeración. Sin embargo, han sentado las bases para que la programación sea simple y accesible para todos. Crearon el primer conjunto de rutinas, las primeras aplicaciones de Software y las primeras clases de programación. Su trabajo cambió drásticamente la evolución de esta parte de la informática entre las décadas de 1940 y 1950: en cierta medida, estamos hablando de las madres de lenguajes como Java o Python.

Sin ENIAC, es difícil entender la aparición en los años 50 de las primeras computadoras comerciales, UNIVAC – creadas por Eckert y Mauchly -, Z3 y Ferranti Mark 1, o el salto que John von Neumann dio simultáneamente con respecto a su arquitectura, inspirando los dispositivos actuales . “Su trascendencia en la informática moderna es innegable, tanto en la parte técnica como en las campañas de relaciones públicas”, concluye García. En caso de que alguien te pregunte, el nombre no responde a ningún alarde publicitario ni a una referencia histórica. Simplemente significa Computer and Electronic Numerical Integrator (Electronic Numerical Integrator And Computer).

Puedes seguir a EL PAÍS TECNOLOGÍA RETINA en Facebook, Gorjeo, Instagram o suscríbete a nuestro Newsletter aquí.



Etiquetas

Siguiente

Deja tu comentario