Estudio destaca preocupaciones sobre interferencia satelital con Hubble

Estudio destaca preocupaciones sobre interferencia satelital con Hubble 2
Una imagen sin procesar del Hubble muestra una racha de satélite. (NASA/ESA/STScI/Kruk et al./Nature)

Un análisis de más de 100.000 imágenes del telescopio espacial Hubble, realizado con la ayuda de inteligencia artificial y cientos de voluntarios humanos, confirma que los satélites, incluida la nave espacial Starlink de SpaceX, interfieren cada vez más con las observaciones astronómicas.

Las imágenes utilizadas en el estudio, que es el tema de un artículo publicado hoy por Nature Astronomy, son en gran medida anteriores al despliegue de los satélites de Internet de banda ancha Starlink. Pero la línea de tendencia sugiere que cada vez más satélites causarán más y más interferencias.

«Este es un intento de definir una línea de base antes del enjambre de satélites artificiales para futuros estudios de seguimiento del impacto de las megaconstelaciones en la astronomía espacial», dijo el equipo de investigación, dirigido por Sandor Kruk del Instituto Max Planck para Física extraterrestre en Alemania.

SpaceX tiene más de 3700 satélites Starlink en órbita, lo que brinda acceso a Internet de banda ancha a suscriptores de todo el mundo. OneWeb tiene más de 500 satélites en su propia constelación de banda ancha. Y el Proyecto Kuiper de Amazon planea tener los primeros dos prototipos de lo que eventualmente será una constelación de 3236 satélites lanzada en mayo. (La fecha de lanzamiento actual es el 4 de mayo, Día de Star Wars).

Los satélites Starlink de SpaceX se fabrican en una instalación en Redmond, Washington, y la operación Project Kuiper de Amazon también tiene su sede en Redmond.

Los astrónomos comenzaron a expresar su preocupación sobre el potencial de interferencia poco después del lanzamiento del primer lote de 60 satélites Starlink en 2019. Pero el estudio recién publicado, que se basó en herramientas de aprendizaje automático para identificar rayas de satélites en las imágenes del Hubble, proporciona nuevas métricas para el debate. .

Con la ayuda en parte de científicos ciudadanos que participan en el proyecto Hubble Asteroid Hunter, Kruk y sus colegas determinaron que había rayas de satélite en aproximadamente el 2,8% de las imágenes de la Cámara avanzada para sondeos y la Cámara de campo amplio del Hubble durante el período 2002-2005. Esa cifra aumentó a 4.3% para 2018-2021.

En general, los investigadores encontraron que el 2,7% de las exposiciones individuales del Hubble con un tiempo de exposición típico de 11 minutos fueron atravesadas por rastros de satélites, y que el porcentaje aumenta con el tiempo. Los investigadores dijeron que el tema «necesitará un estudio y monitoreo más detallado» a medida que los satélites se multiplican en la órbita terrestre baja.

SpaceX y Amazon no han comentado directamente sobre el artículo de Nature Astronomy, pero ambas compañías dicen que están trabajando para reducir el impacto del deslumbramiento de los satélites, por ejemplo, mediante el uso de recubrimientos oscuros en los componentes de los satélites o el diseño de los satélites para reducir la luz solar reflejada.

Hasta ahora, los astrónomos han podido corregir las imágenes del Hubble superponiendo múltiples exposiciones. “Estas rayas se eliminan fácilmente utilizando técnicas estándar de reducción de datos, y la mayoría de las imágenes afectadas aún se pueden utilizar”, dijo un portavoz de la NASA citado por The New York Times. “Las rayas satelitales actualmente no representan una amenaza significativa para la eficiencia científica y el análisis de datos del Hubble”.

Pero a medida que se lanzan más satélites, el problema podría volverse más apremiante para el Hubble y otros telescopios espaciales. La interferencia de los satélites podría convertirse en una realidad para los telescopios terrestres y para los futuros observatorios de campo amplio destinados a la órbita terrestre baja. Uno de esos observatorios es el telescopio espacial Xuntian de China, cuyo lanzamiento está programado para este año. Por el contrario, el telescopio espacial James Webb de la NASA no se vería afectado, porque está mucho más allá de los satélites en órbita terrestre.

En cuanto al Telescopio Espacial Hubble, parte del problema tiene que ver con el hecho de que el observatorio de 33 años está perdiendo altitud debido a la resistencia atmosférica. “Muchos de mis seguidores piensan que el Hubble todavía está en su órbita original de 610 km de altitud”, dijo en un comunicado Jonathan McDowell, astrónomo del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica que rastrea el tráfico orbital. serie de tuits. «No lo es. Como resultado, el Hubble está JUSTO DEBAJO de los caparazones principales de Starlink y mira constantemente a través de ellos”.

Por lo que vale, SpaceX y la NASA están estudiando la posibilidad de impulsar el Hubble a una órbita más sostenible, en colaboración con un esfuerzo espacial de financiación privada llamado Programa Polaris.

“Starlink no es el problema”, dijo el CEO de Shift4, Jared Isaacman, el multimillonario fundador del Programa Polaris, dijo en un tuit. “Starlink conectará comunidades previamente desconectadas en todo el mundo. Es un gran paso para resolver muchos [global] retos El problema es que la órbita de Hubble se está deteriorando… pero buenas noticias, hay una solución».

Los autores del estudio de Nature Astronomy, «The Impact of Satellite Trails on Hubble Space Telescope Observations», incluyen a Kruk, Pablo García-Martin, Marcel Popescu, Ben Aussel, Steven Dillmann, Megan Perks, Tamina Lund, Bruno Merin, Ross Thomson, Samet Karadag y Mark McCaughrean.

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