Aterrizaje de Blue Origin New Shepard
La nave espacial suborbital New Shepard de Blue Origin realiza un aterrizaje de precisión en mayo de 2019. (Foto de Blue Origin)

El comandante del Apolo 11 Neil Armstrong tuvo que esquivar un cráter lleno de rocas unos segundos antes el primer alunizaje en 1969, pero para futuros aterrizajes lunares, la NASA espera que los ojos robóticos vean tales misiones a aterrizajes seguros.

Y la empresa espacial Blue Origin del CEO de Amazon, Jeff Bezos, está ayudando a que así sea.

Hoy la NASA habló de un sistema de aterrizaje de precisión conocido como SPLICE (que significa Aterrizaje Seguro y Preciso – Evolución de Capacidades Integradas). El sistema hace uso de una cámara a bordo, sensores láser y potencia de fuego computarizada para identificar y evitar peligros como cráteres y rocas.

La NASA dice que tres de los cuatro subsistemas principales de SPLICE: el sistema de navegación relativa al terreno, un sistema lidar Doppler de navegación y el computadora de descenso y aterrizaje: se probará durante el próximo vuelo de la nave espacial suborbital New Shepard de Blue Origin. El cuarto componente, un sistema lidar de detección de peligros, todavía tiene que pasar por pruebas en tierra.

En un tweet el administrador de la NASA Jim Bridenstine dijo que tecnologías como SPLICE “pueden proporcionar a las naves espaciales los 'ojos' y capacidad analítica ”para realizar aterrizajes seguros. Blue Origin respondió con un tweet propio:

Han pasado nueve meses desde el vuelo de prueba sin tripulación más reciente de New Shepard, principalmente debido a interrupciones causadas por la pandemia del coronavirus. Antes de COVID-19, los ejecutivos de Blue Origin habían expresado sus esperanzas de llevar personas en New Shepard para fines de 2020, pero ese marco de tiempo ahora parece fuera de lugar. (Para ser justos, Bezos y otros en Blue Origin han dado pronósticos optimistas para vuelos con personas a bordo desde 2016).

Ahora se avecina otra línea de tiempo: el programa Artemis de la NASA tiene como objetivo aterrizar astronautas en la luna tan pronto como 2024, y el módulo de aterrizaje desarrollado por Blue Origin y sus socios podría desempeñar un papel clave en esas misiones lunares.

SPLICE también podría guiar los aterrizajes robóticos que conducen a las misiones tripuladas, así como futuros aterrizajes en Marte.

] En 1969, la NASA dejó que Armstrong y Buzz Aldrin eligieran el lugar correcto dentro de un área de aterrizaje objetivo que medía aproximadamente 3 millas de ancho y 11 millas de largo. La zona objetivo para los módulos de aterrizaje Viking Mars en 1976 era una elipse aún más ancha, que abarcaba 62 millas por 174 millas.

La tecnología de aterrizaje robótico ha mejorado notablemente desde entonces: la elipse de aterrizaje para el rover Mars Curiosity en 2016 fue de apenas 4 por 12 millas. Pero SPLICE debería poder trazar touchdowns precisos para futuros exploradores humanos y robóticos.

“Lo que estamos construyendo es un sistema completo de descenso y aterrizaje que funcionará para futuras misiones de Artemis a la luna y se puede adaptar para Marte”. dijo el gerente del proyecto, Ron Sostaric, en el comunicado de prensa de la NASA. “Nuestro trabajo es juntar los componentes individuales y asegurarnos de que funcione como un sistema en funcionamiento”.

La cámara de SPLICE está programada para tomar hasta 10 imágenes por segundo y alimentarlas en una computadora que está precargada con imágenes de satélite y coordenadas de puntos de referencia. La computadora compara continuamente las vistas en tiempo real con la base de datos para guiar a la nave espacial hacia el sitio más seguro, mientras se asegura de evitar peligros.

Se utilizará una versión del sistema de navegación relativa al terreno cuando el rover Perseverance de la NASA descienda al marciano. superficie el próximo febrero.

El sistema lidar Doppler de navegación de SPLICE está diseñado para activarse durante el descenso medio, escaneando el terreno con rayos láser para realizar un seguimiento de la velocidad relativa y la trayectoria del módulo de aterrizaje.

Un sistema de escaneo láser separado, el Lidar de detección de peligros, buscará obstáculos dentro de un radio de 55 yardas. Ese es precisamente el tipo de sistema que podría haber alejado al módulo lunar del Apolo 11 de ese cráter problemático, evitando los momentos tensos que marcaron el aterrizaje de Armstrong.

SPLICE podría abrir zonas de aterrizaje en áreas de la luna y Marte que antes no podían No se debe considerar debido a un terreno potencialmente peligroso, por ejemplo, los cráteres permanentemente sombreados de la región del polo sur de la luna, o las repisas que dominan el enorme cañón marciano conocido como Valles Marineris.

Si todo va bien con los vuelos de New Shepard y los demás de SPLICE pruebas, las tecnologías de aterrizaje de precisión podrían ayudar a las sondas lunares robóticas a encontrar su camino hacia un aterrizaje seguro a partir del próximo año.

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