Cápsula SpaceX Dragon
La cápsula SpaceX Dragon Crew es izada en su barco de recuperación con los astronautas adentro, mientras un grupo de embarcaciones privadas merodea alrededor del perímetro de la zona de aterrizaje en el Golfo de México. (NASA a través de YouTube)

La primera misión para enviar a los astronautas de la NASA a la órbita en una nave espacial de propiedad comercial volvió a la Tierra hoy con el derrame de una cápsula SpaceX Crew Dragon en el Golfo de México.

“En nombre de los equipos SpaceX y NASA, bienvenidos de nuevo al planeta Tierra, y gracias por volar con SpaceX “, dijo Mike Heiman, miembro principal del equipo de operaciones de SpaceX, a los astronautas Doug Hurley y Bob Behnken.

El chapuzón cerró una misión de 64 días. a la Estación Espacial Internacional, cuyo objetivo es probar el primer SpaceX Dragon para transportar tripulación. La nave espacial reutilizable se denominó Endeavour como un homenaje a las naves espaciales anteriores.

En mayo, el lanzamiento de Endeavour sobre el cohete Falcon 9 de SpaceX hizo historia, y el regreso de hoy a la Tierra también lo hizo: era la primera vez desde 1975 que una nave espacial de la NASA tripulada regresó a la Tierra en el mar, y el primer aterrizaje espacial en el Golfo de México.

La NASA y SpaceX eligieron un sitio frente a la costa de Pensacola en el Panhandle de Florida, en lugar de candidatos más orientales, para mantenerse lejos de la pista de Tropical Tormenta Isaias a lo largo de la costa este de Florida.

La tormenta no fue el único peligro que enfrentaron Hurley y Behnken: tuvieron que confiar en el sistema de propulsión de Endeavour para disparar con éxito para el descenso desde la órbita, en su escudo térmico para protegerlos del calor de 3.500 grados Fahrenheit de reentrada atmosférica, y en sus paracaídas para hacer un aterrizaje seguro en medio de las cristalinas aguas del Golfo.

Una transmisión de video en vivo, vista en línea por más de medio millón Educación física ople, mostró la apertura de los cuatro paracaídas principales rojos y blancos y la nave espacial en forma de chicle golpeando el agua a las 2:48 p.m. ET (11:48 a.m. PT).

Aproximadamente media hora después del chapuzón, Endeavour fue izado a bordo de un barco llamado Go Navigator con una grúa. Un puñado de embarcaciones privadas navegó por la zona de aterrizaje, lo que complica el esfuerzo de recuperación.

El equipo de SpaceX realizó una purga de humos alrededor de la escotilla del Dragón para asegurarse de que los astronautas no estuvieran expuestos a residuos de combustible tóxico cuando emergieran. Una vez que los niveles cayeron por debajo de los límites, se abrió la escotilla, y Hurley y Behnken fueron ayudados a subir a la cubierta del barco. “Gracias de nuevo por el Good Ship Endeavor”, dijo Behnken a los controladores de la misión.

Los cirujanos de vuelo ayudaron a los astronautas a reajustar la gravedad de la Tierra después de dos meses en cero-G. Después de un chequeo inicial en Go Navigator, Hurley y Behnken serán llevados a la costa en helicóptero y luego trasladados a su base de operaciones en Houston.

Antes de abandonar la estación, ambos astronautas dijeron que estaban ansiosos por reunirse con sus familias. . Y para despertar su apetito por la reunión, la llamada de atención de hoy llegó en forma de mensajes de sus hijos. “No te preocupes, puedes dormir mañana”, le dijo Theo, el hijo de Behnken, de 6 años.

El objetivo principal de este vuelo era poner al Dragón a prueba como una nave espacial tripulada y, según todos los informes, superó todas sus pruebas con gran éxito.

Durante años, SpaceX trabajó bajo los términos de un contrato multimillonario con la NASA para actualizar la cápsula del Dragón para transportar a los astronautas de forma segura hacia y desde el espacio estación. Boeing tiene un trato similar, pero debido a inconvenientes técnicos, no se espera que su taxi espacial Starliner esté listo para transportar tripulación hasta el próximo año.

Dragon y Starliner están destinados a llenar un vacío en la capacidad de vuelo espacial tripulada que dejó el retiro de la flota de transbordadores espaciales en 2011. Mientras tanto, la NASA tuvo que pagar a los rusos hasta $ 80 millones por asiento para enviar astronautas estadounidenses en cápsulas Soyuz.

Durante su estancia en la estación espacial, Hurley y Behnken ayudaron a los otros tres del puesto avanzado. miembros de la tripulación, Chris Cassidy de la NASA y Oleg Skripochka e Ivan Vagner de Rusia, con tareas de mantenimiento y experimentos científicos. Behnken participó en cuatro caminatas espaciales con Cassidy para actualizar el sistema de energía de la estación.

El próximo viaje tripulado de SpaceX Dragon a la estación se lanzará el próximo mes, y la esposa de Behnken, la astronauta de la NASA Megan McArthur, está en otro La tripulación del dragón se dirige a la estación la próxima primavera. La misma nave espacial que montó Behnken está destinada a ser restaurada para ese vuelo.

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