Naves de vuelos espaciales con remolcadores orbitales Sherpa

Tony Frego en la sala limpia de Spaceflight Inc.
Tony Frego, director senior de gestión de misiones de Spaceflight Inc., muestra el vehículo de transporte orbital Sherpa-LTE1 y su sistema de propulsión eléctrica. (Foto de GeekWire / Alan Boyle)

AUBURN, Wash. – Un par de remolcadores espaciales están comenzando su viaje desde la sala limpia de Spaceflight Inc., al sur de Seattle, hasta la órbita terrestre baja.

En el camino, los vehículos de transporte orbital Sherpa y sus 36 naves espaciales de viaje se cargarán en un cohete SpaceX Falcon 9 y se dispararán desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida a principios de este mes.

Los vehículos Sherpa de Spaceflight son pioneros en una innovación relativamente reciente en la industria del lanzamiento de satélites. Estos remolcadores espaciales pueden subir en un solo lanzamiento y enviar una variedad de satélites de viaje compartido a una variedad de órbitas. El primer modelo Sherpa-FX desplegó con éxito 13 satélites y llevó dos cargas útiles adicionales durante la misión Transporter-1 de SpaceX en enero.

Esta vez, hay un par de giros adicionales: dos Sherpas, FX2 y LTE1, viajarán en la próxima misión, que se llama Transporter-2. Y LTE1 es el primer Sherpa equipado con un sistema de propulsión eléctrica proporcionado por Apollo Fusion, con sede en California. La propulsión eléctrica es el paralelo de la vida real a los impulsores de iones que son estándar en las sagas de ciencia ficción como Star Wars y Star Trek.

El sistema de propulsión eléctrica de Apollo, y un sistema de propulsión química que debutará a finales de este año, brindarán a los Sherpas más opciones para el despliegue de satélites. Ese es el resultado final para Spaceflight Inc., con sede en Seattle, que se enfoca en administrar la logística de lanzamiento para clientes de satélites pequeños.

“Tenemos clientes que solo necesitan ir a la órbita de 525 kilómetros a la que te llevará SpaceX, y eso está bien. Otros clientes tal vez quieran ir al 540, o tal vez al 600, o tal vez quieran un avión diferente. Así que hay que hacer algunos cambios en la órbita ”, explicó Tony Frego, director senior de gestión de misiones de Spaceflight, durante un recorrido por las instalaciones de integración de naves espaciales de la compañía en Auburn.

«Lo que queremos hacer aquí es llevar a nuestros clientes al lugar correcto en el momento adecuado para que puedan cumplir su misión», dijo Frego a GeekWire.

El diseño básico de Sherpa está destinado a ser modificado o agregado, según los requisitos de la misión. Es una reminiscencia de una aspiradora con múltiples accesorios. «También he escuchado la analogía de Lego», dijo Frego. «Estamos muy ‘complementando’ el vehículo Sherpa con diferentes capacidades».

Los despliegues de satélites cuadrados se pueden conectar a los diversos puertos de un vehículo Sherpa, y el sistema de comando y control a bordo se puede programar para activar el lanzamiento de cada satélite en el momento justo.

Para Transporter-2, los remolcadores espaciales llevarán seis microsatélites, 29 nanosatélites aún más pequeños y una carga útil alojada que permanecerá a bordo del Sherpa en órbita.

Catorce clientes de siete países diferentes están representados en el manifiesto de carga útil. Las cargas útiles incluyen satélites para la conectividad de Internet de las cosas de Swarm Technologies y Astrocast; Satélites de observación de la Tierra de HawkEye 360 ​​y Spire Global; y un prototipo de la nave espacial de reabastecimiento de combustible orbital de Orbit Fab.

Durante nuestro recorrido, seis ingenieros con redecillas para el cabello y batas de sala limpia se reunieron alrededor de la torre de telefonía celular de Lynk Global como jugadores de póquer en una mesa de juego, terminando su trabajo.

Infografía de Sherpa
Spaceflight Inc. planea poner en órbita dos de sus portadores de satélites Sherpa, incluido el primer remolcador espacial equipado con un sistema de propulsión eléctrica. Haga clic en la imagen para una versión más grande. (Gráfico de vuelo espacial).

Los trabajadores de Spaceflight Inc. y sus socios de la industria se enfrentaron a la fecha límite del 31 de mayo para terminar el ensamblaje de los vehículos Sherpa para que pudieran ser transportados en camión a Florida para una ronda final de procesamiento previo al lanzamiento.

Gracias a algunos días de trabajo más largos de lo habitual, Spaceflight envió el Sherpa-LTE1 el lunes, y el Sherpa-FX2 lo seguirá el miércoles.

«Fue una noche tarde», dijo Frego durante la gira del viernes. «Pero fue bastante asombroso ver cómo funcionaba».

El objetivo principal de la misión Transporter-2 es desplegar todos los satélites en sus órbitas adecuadas, pero hay un objetivo secundario para Sherpa-LTE1.

El sistema de propulsión eléctrica de LTE1 se puede utilizar no solo para enviar al Sherpa a diferentes órbitas, sino también para sacar al Sherpa de órbita cuando finaliza su misión. Spaceflight Inc. probará esa capacidad al final de la misión Transporter-2.

«¿Cómo no creamos más desorden espacial allá arriba en órbita?» Preguntó Frego. “Una de las formas en que puede hacerlo es básicamente utilizar el sistema de propulsión a bordo para llevarlo a una órbita y altitud mucho más bajas. … En lugar de desorbitar en años, podría desorbitar en semanas. Eso significa que hay menos posibilidades de una colisión en órbita, porque lo ha acercado mucho más. Y luego todo se quemará en la atmósfera «.

A medida que los satélites se vuelven más pequeños y los lanzamientos más baratos, Spaceflight Inc. espera depender cada vez más de su nave espacial Sherpa para dispersar bandadas de satélites en órbita.

«Básicamente, estamos en un punto en este momento en el que los estamos acumulando tan rápido como los consumimos», dijo Frego. «Una vez que finalice esta misión, la idea es que vamos a empezar a acumular excedentes para la próxima misión en diciembre».

Justo afuera de la puerta de la sala limpia, Spaceflight Inc. ha reservado un espacio donde ya está almacenando piezas para futuros sherpas. Algunos de los componentes se fabrican internamente, pero otros componentes se fabrican en otro lugar.

“Casi todos se fabrican en talleres mecánicos locales”, dijo Frego. “Esa es una de las cosas que definitivamente hemos intentado hacer: utilizar la base de mano de obra local existente que tenemos con los talleres mecánicos. Y muchos de ellos han sido geniales «.

Esa es una de las razones por las que Spaceflight Inc. sigue teniendo su sede en el área de Seattle, aunque ahora es propiedad de un par de empresas japonesas y trabaja en lanzamientos desde lugares tan lejanos como India. Spaceflight Inc. puede aprovechar la infraestructura que se ha construido a lo largo de más de un siglo para respaldar el negocio de aviones de Boeing.

“Boeing fue quien sentó las bases para muchos de los proveedores que vemos en el área. Definitivamente estamos capitalizando el trabajo preliminar que han establecido ”, dijo Frego. “En gran parte del trabajo del que hablamos con los talleres mecánicos, ya están cortando aluminio. Así que ya tienen esta capacidad, ya sea para Boeing o para vuelos espaciales «.

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