¿Solución climática o lavado verde corporativo? Tecnología recurre a los agricultores para ayudar a compensar la huella de carbono

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Un tractor en Gruenbaum Farms corta un cultivo de cobertura antes de plantar maíz. (Foto de Gruenbaum Farms / David Gruenbaum)

Hace cinco años, David Gruenbaum abandonó la producción lechera y un método convencional de cultivo de hortalizas que se basaba en cultivar grandes cantidades de estiércol de vaca en sus campos, lo que liberaba carbono a la atmósfera en el proceso. Hoy, el agricultor de Ohio cultiva maíz y soja sin labrar la tierra. Fuera de temporada, utiliza una variedad de cultivos de cobertura que atrapan el carbono en el suelo y mejoran su fertilidad, en lugar de dejar los campos desnudos.

Estas llamadas prácticas regenerativas están ganando popularidad como una forma de reducir el carbono y mitigar los efectos del cambio climático, y la industria tecnológica se está dando cuenta.

Impulsadas por el entusiasmo de la administración de Biden, las empresas de tecnología como Microsoft y Shopify están considerando la agricultura como una oportunidad sin explotar para compensar sus huellas de carbono. Los defensores del secuestro de carbono del suelo tienen la esperanza de que la entrada de efectivo motive a los agricultores cautelosos a cambiar a prácticas más sostenibles. Pero los escépticos temen que el programa solo tendrá un impacto marginal en el cambio climático al tiempo que otorga a las corporaciones licencia para continuar contaminando.

Para Gruenbaum, vender créditos de carbono es una forma de recuperar algunos de los costos de los cambios que ha realizado en los últimos años y reinvertir en su granja. Microsoft planea pagarle a Gruenbaum por el carbono que ya ha atrapado en su suelo. Es uno de los varios créditos de carbono agrícola que Microsoft está comprando a través de Truterra, un programa de sostenibilidad lanzado por la empresa láctea Land O’Lakes en 2016.

“Solo estamos tratando de hacerlo mejor”, dijo Gruenbaum. «Cuando me vaya de aquí, quiero que este lugar sea mejor de lo que lo encontré».

El cambio en Gruenbaum Farms es uno de los raros proyectos agrícolas que Microsoft aprobó como parte de su primera compra de créditos de carbono en enero. Cada crédito está destinado a representar una tonelada métrica de dióxido de carbono extraído de la atmósfera.

Microsoft acordó comprar 1,3 millones de créditos de carbono en una de las compras de compensación más grandes de la historia. Pero solo 200.000 de los créditos de Microsoft son para proyectos de secuestro de carbono del suelo. La compañía está siendo selectiva con este mercado emergente porque medir el impacto real de la captura de carbono en el suelo es costoso y difícil, como ilustra Gruenbaum Farms.

Al igual que la silvicultura, es difícil demostrar que los proyectos agrícolas realmente almacenan carbono que de otro modo permanecería en la atmósfera. Gruenbaum dijo que incluso sin el dinero de Microsoft, «continuaría con lo que estoy haciendo». Pero dijo que esta ronda inicial de proyectos podría ser un referente para los agricultores que dudan más en cambiar a prácticas regenerativas.

“Hablaré sobre eso, verán que otros agricultores ven ese beneficio y luego tomarán ese mismo dinero y comenzarán a agregar prácticas de conservación y hacer cosas para preservar el suelo”, dijo. “Ese es el final que saldrá de esto a medida que el dinero llegue río abajo, verá a otros agricultores que no habrían hecho ese cambio. Siempre hay algunas personas que hacen cosas que van por delante de la curva «.

La gran compra de Microsoft es parte de su ambicioso plan de eliminación de carbono. La compañía está trabajando para convertirse en «carbono negativo» para 2030 y eliminar todas sus emisiones históricas de carbono de la atmósfera para 2050. Elizabeth Willmott, directora del programa de carbono de Microsoft, dijo que la compañía no puede dejar piedra sin remover en la búsqueda de estos objetivos a pesar de la límites de eliminación de carbono.

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Elizabeth Willmott, directora del programa de carbono de Microsoft. (Foto de Microsoft)

Uno de los mayores desafíos para este mercado emergente de secuestro de carbono del suelo es la falta de estándares claros en los que los compradores, vendedores y reguladores estén de acuerdo. Microsoft espera que el presidente Joe Biden, un defensor de la eliminación de carbono de las tierras agrícolas, cambie eso.

“Sabemos que debemos invertir en la eliminación de carbono para mitigar el cambio climático y debemos saber que estamos haciendo los cálculos de una manera transparente, clara y responsable”, dijo Willmott. “Esos estándares son absolutamente necesarios. ¿Alguna vez serán perfectos? Probablemente no, pero lo mejor que podemos hacer es seguir siendo prácticos, impactantes y transparentes. La transparencia viene en las asociaciones que deben suceder con el gobierno «.

Microsoft podría requerir 6 millones de créditos de carbono al año para 2030 para cumplir sus objetivos, según el jefe de sostenibilidad de la compañía, Lucas Joppa. Dijo a Reuters que la agricultura tiene que ser parte de esa ecuación, pero se hizo eco del llamado de Willmott a una «mayor transparencia».

Algunos empresarios ven esa necesidad de transparencia como una oportunidad de negocio. En los últimos años han surgido nuevas empresas como Nori e Indigo Ag para validar los créditos de carbono agrícola y ayudar a los agricultores a encontrar compradores.

Nori, con sede en Seattle, utiliza auditores externos y un modelo informático del USDA para estimar la cantidad de carbono que capturan las granjas de carbono en su mercado. Es un enfoque que evita los altos costos y los desafíos de precisión del muestreo del suelo, una barrera para algunos agricultores. Aunque la compañía ha tenido cierto éxito temprano con las pequeñas y medianas empresas, está resultando difícil conseguir grandes corporaciones, dijo el director ejecutivo de Nori, Paul Gambill. Nori presentó una propuesta a Microsoft, pero no fue seleccionada para su primera ronda de proyectos de suelo.

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El CEO de Nori, Paul Gambill, habla en un evento de Techstars de 2020. (Foto de Nori)

«Existe un gran factor de riesgo potencial para los grandes compradores corporativos», dijo Gambill.

Las empresas pueden aterrizar en agua caliente para financiar proyectos que en realidad no eliminan el carbono atmosférico ni evitan emisiones futuras.

“Nos hemos ocupado de toda esa diligencia”, dijo Gambill. “Hemos realizado el arduo trabajo de desarrollar estos estándares y procesos de verificación generalizables para que usted, como cliente, no tenga que tener equipos de personas y consultores de sostenibilidad haciendo ese trabajo. Hemos convertido esto en un simple proceso de pago de comercio electrónico. Irónicamente, las personas de las grandes empresas que son responsables de las grandes compras, hay inercia en la forma en que toman sus decisiones y esto no encaja del todo «.

Esos tomadores de decisiones tienen la esperanza de que el gobierno federal intervenga para crear estándares para los créditos de carbono de las tierras agrícolas.

La administración Biden está estudiando lo que se necesitaría para crear un banco de carbono que aliente la participación de los agricultores. Una idea es garantizar un precio mínimo para los créditos agrícolas. Mientras tanto, el Senado está considerando un proyecto de ley bipartidista que crearía un programa de certificación en el USDA para crear estándares para la eliminación de carbono en la agricultura.

Un programa de carbono agrícola más formalizado podría alentar a otras empresas de tecnología con altas emisiones y grandes objetivos de sostenibilidad, como Amazon, a seguir el ejemplo de Microsoft. Pero algunos grupos ambientalistas están suplicando al Congreso que no establezca un mercado de compensación de carbono para los agricultores debido a la dificultad de medir con precisión los beneficios de tales proyectos. El secuestro de carbono del suelo es demasiado nuevo y no se ha probado para escalar tan rápidamente, argumentan.

«Hay una especie de fiebre del oro en este espacio en este momento porque la gente ve el verdadero valor de las prácticas de carbono del suelo como una solución al cambio climático y a otros problemas, pero aún no se han establecido estándares claros para el mercado», Willmott de Microsoft. dicho. «Esa es una de las cosas más emocionantes que veo potencialmente saliendo de la administración Biden».

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