El CEO de Ventec, Chris Kiple, a la izquierda, con el Vicepresidente Mike Pence y el Presidente y CEO de General Motors, Mary Barra, a la derecha, en un recorrido por las instalaciones de fabricación de GM en Kokomo, Indiana. (GM Photo / AJ Mast)

Dos meses después de que el presidente Donald Trump tocó una startup de dispositivos médicos poco conocida en el área de Seattle llamada Ventec Life Systems y el gigante automotriz General Motors para ayudar a resolver la escasez de ventiladores de la nación, la asociación de fabricación forjada por el las compañías casi de la noche a la mañana están preparadas para producir decenas de miles de dispositivos a un ritmo vertiginoso.

Como muchos estadounidenses, el CEO de Ventec, Chris Kiple, nunca podría haber predicho, a principios de 2020, la posición en la que estaría hoy. En enero, el negocio de Ventec estaba en un camino predecible, aunque de alto crecimiento. La compañía acababa de obtener más de $ 20 millones en fondos de la Serie E, que planeaba usar para hacer crecer su equipo de 111 personas. Kiple estima que los volúmenes de ventas aumentaron aproximadamente un 100% cada trimestre, lo que le permite a la compañía producir aproximadamente 200 ventiladores cada mes.

Chris Kiple, CEO de Ventec. (Foto de Ventec)

Unas semanas después, todo cambió. Los primeros casos conocidos de COVID-19 en los Estados Unidos se informaron en el patio trasero de Ventec. La escasez nacional de ventiladores surgió rápidamente como un desafío clave. El mundo de Ventec se volcó.

Hoy, Ventec está trabajando con General Motors para producir 30,000 ventiladores en agosto a instancias del gobierno federal, dando giras a altos funcionarios de la administración Trump, recibiendo atención de los medios nacionales y trabajando todo el día. reloj para aumentar exponencialmente la producción.

“El equipo siente el peso del mundo sobre nuestros hombros en términos de las obligaciones que tenemos ante nosotros, los compromisos que hemos hecho, tanto con el gobierno federal y los estados, con los países de todo el mundo, a los hospitales, para tratar de poner las herramientas en manos de los verdaderos héroes, los profesionales médicos luchan contra esto todos los días “, dijo Kiple.

El objetivo es producir 12,000 ventiladores por mes en julio, 60 veces el número de Ventec se enviaba antes de la pandemia, con solo un equipo un poco más grande. Ventec tiene 140 empleados hoy. Pero la asociación de GM es un cambio de juego para la startup de Bothell, Washington.

“Tendemos a pensar en producir en miles”, dijo Kiple. “General Motors tiende a pensar en producir millones y juntos tenemos nuestro producto innovador con sus conocimientos de fabricación”.

Ventec y GM están aumentando su producción de ventiladores diariamente y están en el objetivo de entregar los 30,000 ventiladores por a finales de agosto, dicen las compañías.

“Es difícil encontrar una hora del día que no estamos trabajando”, dijo Kiple. “La gente está trabajando tanto como pueden durante todo el día. Es agotador, pero hay una misión real aquí y las personas están motivadas por la misión. Creemos que tenemos una solución que puede ayudar a los profesionales médicos y ayudar a salvar vidas ”.

Superando los primeros desafíos

Ventec y GM están trabajando juntos para resolver los desafíos de la cadena de suministro y la fabricación y aumentar drásticamente la producción del soporte vital portátil de Ventec sistema llamado VOCSN. El dispositivo combina servicios de ventilación, oxígeno, asistencia para la tos, succión y nebulización (administración de medicamentos) en un ventilador del tamaño de una maleta.

Los ventiladores usan presión para suministrar oxígeno directamente a los pulmones de los pacientes mediante un tubo de respiración. Aunque existe una amplia variación en los tipos y funciones de los dispositivos, los médicos confían en los ventiladores de cuidados críticos para tratar los casos más graves de COVID-19.

Ventec y General Motors comenzaron a discutir una asociación a mediados de marzo como Estados Unidos. preparado para una oleada de casos de COVID-19 que podrían abrumar a los hospitales y hacer que los recursos sean escasos. En ese momento, Ventec se enfrentó a lo que parecían obstáculos insuperables en la cadena de suministro. Por ejemplo, la fábrica india que fabricaba una pieza clave necesaria para los ventiladores fue cerrada debido a la pandemia. En ese caso, los representantes de la compañía viajaron a India para evaluar el problema y trabajaron con funcionarios locales para reabrir la fábrica. Pero ese fue solo uno de los muchos obstáculos que enfrentaron las compañías.

Ventec se está preparando para enviar 12,000 de sus dispositivos VOCSN por mes en julio. Hace unas semanas, la startup produjo 200 por mes. (Foto de Ventec)

Los equipos se volvieron creativos, aprovechando la cadena de suministro global de GM para desarrollar un plan que generaría todas las piezas necesarias para aumentar la producción. Para el 25 de marzo, los equipos estaban listos para fabricar los ventiladores en la fábrica de GM en Kokomo, Indiana.

A pesar de ese progreso, Trump se dirigió a Twitter el 27 de marzo para llamar a General Motors y Ford por no fabricar los ventiladores lo suficientemente rápido. Ese mismo día, el presidente firmó un memorando de la Ley de Producción de Defensa, utilizando una ley de guerra que permite al gobierno obligar a las empresas a fabricar los artículos necesarios.

En una entrevista con GeekWire, Kiple no abordó directamente la confusión en el primeros días de la asociación, pero en cambio dijo: “ha sido una relación muy productiva con la administración y con GM y con Ventec para lograr esto”.

Los ventiladores se usan para tratar a pacientes con dificultad respiratoria extrema, uno de los más graves. posibles síntomas de COVID-19. Los ventiladores de cuidados críticos pueden costar entre $ 25,000 y $ 50,000. Según los términos de su contrato de 489.4 millones con el Departamento de Salud y Servicios Humanos, Ventec y GM venderán dispositivos VOCSN por aproximadamente $ 16,000 cada uno. A pesar del bajo costo, Ventec espera obtener ganancias en el contrato. “No sabemos exactamente cuál es ese beneficio”, dijo Chris Brooks, director de estrategia de Ventec.

Los ingenieros de Ventec trabajan en una línea de producción ampliada. (Ventec Photo / Stuart Isett)

Al igual que COVID-19, la dinámica de la ventilación está evolucionando rápidamente. Un puñado de médicos se pregunta si la intubación con un ventilador es el mejor enfoque para los pacientes con COVID-19. El debate depende de las discrepancias entre los síntomas de COVID-19 y una afección llamada síndrome de dificultad respiratoria aguda (SDRA), en la que los pacientes a menudo son intubados.

Las preguntas sobre ventiladores y COVID-19

Los escépticos de los ventiladores dicen COVID- 19 pacientes no responden tan bien como los pacientes con SDRA típicos a la intubación. Incluso entre ese grupo, la mayoría de los médicos están de acuerdo en que los ventiladores son necesarios para los casos más severos del virus, pero muchos dicen que debería usarse como último recurso después de otras medidas, como dar vuelta a los pacientes para que sean propensos a mejorar la respiración.

Cameron Kyle-Sidell, médico de la sala de emergencias en la ciudad de Nueva York, publicó un video en YouTube que sugiere que responder a los pacientes como si tuvieran SDRA podría estar “tratando la enfermedad equivocada”. En pacientes graves con COVID-19, describe una afección más parecida a la privación de oxígeno a gran altitud que la neumonía viral. Se utiliza un ventilador para tratar el estrés respiratorio en pacientes con neumonía viral crítica, que según Kyle-Sidell podría dañar los pulmones de los pacientes con COVID-19. En cambio, cree que los ventiladores deben programarse para tratar la privación de oxígeno, ejerciendo menos presión sobre los pulmones.

“No sé la respuesta final a esta enfermedad”, dijo Kyle-Sidell en el video. “Tengo la sensación de que tendremos que usar ventiladores. Tendremos que usar muchos ventiladores … pero tengo la sensación de que podemos usarlos de una manera mucho más segura ”.

Solo un pequeño porcentaje de pacientes con COVID-19 experimentan insuficiencia pulmonar lo suficientemente grave como para justificar la intubación con un ventilador. Entre los que lo hacen, los estudios en Nueva York y China estiman que el 66% -80% no se recupera. Pero debido a que solo los pacientes con COVID-19 más severos requieren ventilación, es difícil determinar qué impacto tienen los dispositivos en la mortalidad.

Como lo explica el American Journal of Tropical Medicine and Hygiene en un estudio reciente, “aún no se sabe cuál de los siguientes los hallazgos pulmonares histopatológicos en casos fatales sobre soporte ventilatorio son causados ​​por la enfermedad misma o son secundarios a los efectos nocivos de la ventilación invasiva. ”

Los datos de COVID-19 tampoco existen en el vacío. Muchos hospitales están abrumados con casos y, por lo tanto, no pueden dedicar especialistas en pulmones altamente capacitados para operar las máquinas complicadas en cada caso.

Kiple enfatizó la importancia de usar el tipo correcto de ventilador y contratar a un especialista en pulmones para operarlo. , aunque eso no siempre es una opción en comunidades con recursos insuficientes. Lo que distingue a los ventiladores de cuidados críticos, dijo Kiple, es la capacidad de controlar con precisión el flujo de aire, controlar los niveles de oxígeno del paciente y ayudar a los pacientes a desconectarse de los dispositivos.

“Si tiene COVID-19 y está luchando contra una infección , en este momento, en ausencia de una vacuna, en ausencia de una cura, la única opción que tiene es darle tiempo a su cuerpo para combatir la infección y un ventilador lo hace ”, dijo. “Debe tener un verdadero ventilador de cuidados críticos para salvar la vida de un paciente COVID-19”.

Debido a que muchos médicos solo usan ventiladores como último recurso, la demanda de los dispositivos ha disminuido, según un análisis de Associated Press . El HHS está en camino de tener 100,000 ventiladores nuevos para mediados de julio y 200,000 para fin de año.

Daniel Adelman, un experto en análisis de atención médica de la Universidad de Chicago, dijo a AP que Estados Unidos ahora está comprando más del doble de número de ventiladores que necesita para lidiar incluso con los pronósticos más pesados ​​de COVID-19. Estados Unidos puede exportar ventiladores en exceso a otras naciones que los necesitan, según el informe.

Pero el Dr. Marcus Schultz, autor del estudio American Journal of Tropical Medicine, no espera que la demanda de los dispositivos disminuya, al menos no a nivel mundial.

“El aumento de pacientes se está volviendo tal que, especialmente en los países de bajos y medianos ingresos, los sistemas se verán abrumados … además, esta no es la primera pandemia que enfrentamos, y ciertamente no será la último “, dijo en un correo electrónico. “Y, por último, COVID-19 no es una enfermedad que simplemente” desaparecerá “”.

Ventec dice que el debate no ha tenido ningún impacto en la demanda de sus dispositivos.

“Estamos construyendo para demandar”, Brooks dijo. “Habrá un exceso de ventiladores después de esto. Creo que generalmente se acepta en este punto. Pero para nosotros, todavía estamos construyendo ventiladores en función de la demanda y los pedidos que tenemos, por lo que no es algo que nos preocupe particularmente ”.

Como todos, Ventec espera que una vacuna permita el retorno a alguna forma de normalidad. . Brooks espera que la compañía salga de la pandemia en una posición financiera más fuerte que antes a pesar de los “costos extremos que se han incrementado en la producción”.

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